Ottobre 1, 2022

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A Houston, la NASA in azione per tornare sulla luna

Inserito lunedì 15 agosto 2022 – 20:10

“Ho lavorato qui per 37 anni, ed è la cosa più eccitante in cui sia mai stato coinvolto”. Rick LaBrude è il Direttore di Volo della NASA e, a fine mese, è impegnato in una storica missione spaziale: il primo programma a segnare il ritorno degli americani sulla Luna.

“Non riuscirò a dormire molto, questo è certo”, ha detto all’AFP il giorno prima del decollo, davanti a dozzine di schermi nella sala di controllo del volo a Houston, in Texas.

Per la prima volta dall’ultima missione Apollo nel 1972, un razzo – il più potente del mondo – spingerà una capsula abitabile in orbita attorno alla Luna, prima di tornare sulla Terra.

A partire dal 2024, gli astronauti si imbarcheranno per lo stesso volo e l’anno successivo (al più presto) metteranno nuovamente piede sulla luna.

Per questa missione di prova di 42 giorni, denominata Artemis 1, una decina di persone sarà sempre nella popolare sala “Mission Control Center”, che è stata aggiornata per l’occasione.

Le squadre hanno praticato il piano di volo per tre anni.

“È tutto nuovo. Razzo completamente nuovo, nave tutta nuova, centro di controllo completamente nuovo”, riassume Brian Berry, che sarà al controllore di rotta subito dopo il lancio.

“Posso dirti che il mio cuore sta andando ‘bum bam bam bam’, ma mi assicurerò di rimanere concentrato”, ha detto all’AFP, accarezzandosi il petto, che ha preso parte a diversi voli dello space shuttle.

– piscina lunare –

Fuori dalla sala di controllo, l’intero Johnson Space Center di Houston è impostato su tempi lunari.

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Al centro dell’enorme stagno profondo più di 12 metri dove si allenano gli astronauti, è stata tirata una tenda nera.

Da un lato rimane la replica sommersa della Stazione Spaziale Internazionale.

In fondo all’acquario, invece, si va via via creando un ambiente lunare, con giganteschi modelli di rocce, realizzati da un’azienda specializzata in decorazioni per acquari.

“Abbiamo iniziato a mettere sabbia sul fondo dello stagno solo pochi mesi fa. I grandi massi sono arrivati ​​​​due settimane fa”, ha detto all’AFP Lisa Shore, vice capo del Buoyancy Laboratory (NBL). “Tutto è ancora in fase di sviluppo”.

In acqua, gli astronauti possono provare una sensazione vicina all’assenza di gravità. Per l’allenamento lunare, vengono pesati in modo da sentire solo un sesto del proprio peso.

Da una stanza sopra la piscina, vengono istruiti in lontananza, con una differenza di tempo di quattro secondi che incontrerebbero sulla luna.

Sei astronauti sono già stati addestrati lì e altri sei seguiranno entro la fine di settembre, indossando per la prima volta le nuove tute lunari della NASA.

“Il periodo di massimo splendore di questo edificio è stato quando stavamo ancora volando navette e costruendo la stazione spaziale”, ha affermato John Haas, presidente della NBL. All’epoca, venivano condotte 400 sessioni di formazione combinate all’anno, rispetto alle circa 150 sessioni di formazione odierne. Ma il programma Artémis sta portando nuovo slancio.

Al momento della visita dell’AFP, ingegneri e subacquei stavano valutando come spingere un rover sulla superficie lunare.

– ‘La nuova età dell’oro’ –

Gli allenamenti in acqua possono durare fino a sei ore. “È come correre una maratona due volte ma con le mani in mano”, ha detto all’AFP l’astronauta della NASA Victor Glover, tornato dopo sei mesi nello spazio.

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Oggi lavora in un edificio interamente dedicato ai simulatori. Il suo ruolo è quello di aiutare a “verificare le procedure e i materiali”, in modo che quando coloro che stanno andando sulla luna saranno finalmente scelti (di cui il signor Glover potrebbe essere uno di loro), possano essere intensamente preparati e rapidamente pronti per “andare “.

Grazie ai visori per realtà virtuale, potranno abituarsi a camminare nelle difficili condizioni di illuminazione del polo sud della luna, dove atterreranno le missioni Artemis. Lì, il sole sorge molto poco sopra l’orizzonte, formando costantemente ombre nere molto lunghe.

Dovranno anche conoscere nuove navi e i loro programmi, come la capsula Orion. In uno dei simulatori, seduto al posto del comandante, devi dare il joystick per attraccare con la futura stazione spaziale lunare, Gateway.

Altrove, una replica della capsula, con un volume di 9 metri cubi per quattro passeggeri, è stata utilizzata in esercizi a grandezza naturale.

Gli astronauti “svolgono molte esercitazioni di evacuazione di emergenza qui”, spiega l’AFP Debbie Kurth, vicedirettrice del progetto Orion, su cui ho lavorato per più di un decennio.

“Le persone sono eccitate”, dice in tutto il centro spaziale.

Per la NASA, “certamente, penso che sia iniziata una nuova età dell’oro”.